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Blog

  • Dos Interpretaciones a la Visita de Sánchez Cerén a Venezuela

    May 7, 2014

    by Julio Rank Wright

    Luego de pasar por la elección más reñida en la historia reciente de El Salvador, el país espera que en menos de un mes Mauricio Funes,  el primer presidente del  partido de izquierda Frente Farabundo Martí para la Liberación Nacional (FMLN), deje el poder y le pase la banda presidencial al primer presidente excombatiente del FMLN, Salvador Sánchez Cerén.

    El país está literalmente dividido—después de una elección cuya diferencia fue de apenas 0.22 por ciento—y se encuentra en un ambiente de expectativa, en ocasiones tenso y nervioso. Ante una realidad como esa, sumada a un panorama económico desalentador y un aumento en la delincuencia, el presidente electo se verá obligado a colaborar con la oposición política al menos hasta las elecciones legislativas del 2015. Es por eso que la reciente visita de Sánchez Cerén a Venezuela ha generado reacciones encontradas.

    Yo le doy dos posibles lecturas a la visita de Sánchez Cerén a Venezuela el pasado 1 de mayo: la primera es optimista y la segunda es un poco más apegada a la realidad. Hace dos meses, en las vísperas de la elección presidencial de El Salvador, el presidente venezolano Nicolás Maduro fue el primero en felicitar a Sánchez Cerén, aun cuando a El Salvador se le agotaban los recursos legales para afirmar quien había ganado la elección presidencial con los márgenes de diferencia más estrechos de las últimas décadas.

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    Tags: Salvador Sánchez Cerén, El Salvador, Nicolás Maduro, Venezuela

  • El Salvador's (Close) Presidential Election: What's Next?

    March 17, 2014

    by Julio Rank Wright

    El Salvador's Supreme Electoral Tribunal announced a winner of the March 9 presidential runoff a week after the election, leaving half of the country overjoyed and the other half in despair.

    Salvador Sánchez Cerén, of the governing Frente Farabundo Martí para la Liberación Nacional (Farabundo Marti Liberation Front—FMLN), won by a mere 0.22 percent of the general vote—equivalent to just over 6,000 votes. The final results (50.11 percent for the FMLN and 49.89 percent for the Alianza Republicana Nacionalista, or Nationalist Republican Alliance—ARENA) exemplify a nation divided in two.

    The runoff result was a surprise to all. The first round election had given the FMLN a ten percentage point advantage over ARENA. How was ARENA able to cut the difference by so much in just three weeks? What implications does the result have for the FMLN, and what will governing El Salvador look like in the next presidential term?

    El Salvador's recent presidential election represented the last possibility for ALBA expansion in the short term, since Cerén, a former leftist guerrilla, campaigned on possible ALBA adhesion.

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    Tags: El Salvador, Salvador Sánchez Cerén, ARENA, FMLN

  • El Salvador’s New Push to Reduce Extortion

    June 10, 2013

    by Julio Rank Wright

    In the first days of his last year as president, El Salvadoran President Mauricio Funes was forced to make some changes in the country’s security cabinet. Following a ruling by the Supreme Court declaring the former security and justice minister’s term unconstitutional, Funes selected Ricardo Perdomo as the new security and justice minister.

    Perdomo, a civilian who was the former director of the State Intelligence Agency, is a politically-savvy and experienced professional with a lot of political experience. In his first week, Perdomo fired the director of the penitentiary system, and the vice minister of security resigned precipitously.

    It’s unclear what Perdomo’s tenure will represent for El Salvador’s unprecedented gang truce, which has helped reduce homicide rates significantly but left extortion rates barely altered. What is clear is that the discourse, at least, seems more coherent now that the security cabinet is led by Perdomo.

    In the mix of resignations, police commissioner reassignments, new appointments and a waning presidency, Funes seems to be making a last effort to tackle the country’s insecurity. On June 6, Funes and Perdomo announced the creation of a new anti-extortion unit. The specialized unit will be comprised of 500 police officers and 500 military personnel and will be specially trained and equipped to reduce extortions.

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    Tags: El Salvador, extortion, Mauricio Funes, Ricardo Perdomo

  • Apuestas Estratégicas para el 2014 en El Salvador

    May 6, 2013

    by Julio Rank Wright

    En el año 2000 la mayoría de los salvadoreños teníamos una idea, al menos vaga, sobre cual debería de ser la apuesta estratégica del país. El entonces presidente Francisco Flores y su gabinete nos hablaban sobre la viabilidad de convertir a El Salvador en un centro financiero y en un centro logístico de calidad mundial. El segundo aspecto fue incluso exacerbado con la inversión en la construcción de un nuevo puerto marítimo moderno en el departamento de La Unión durante la administración de Antonio Saca.

    La apuesta fue concentrarse en la prestación de servicios y promover políticas públicas y leyes que facilitaran el proceso de transformación del país en ese centro financiero y logístico. Sin embargo, al parecer se nos olvidó que uno de los hubs logísticos más importantes del mundo y uno de los centros financieros de mayor trayectoria en el hemisferio occidental se encontraban a la vuelta de la esquina: Panamá.

    El país amigo del istmo lo estaba haciendo bien, muy bien. Luego El Salvador cayó en una vorágine de violencia e inseguridad ciudadana que todos conocemos. La inversión se redujo debido a los crecientes índices de violencia. Al menos esa fue siempre la versión oficial. Para muchos difícil de aceptar o comprender cuando los países vecinos de Guatemala y Honduras, ambos con niveles de violencia similares o superiores, crecían dos o tres veces más que El Salvador.

    Si en efecto, nos equivocamos, pues no hay mejor remedio que aceptarlo y rectificar. Sin embargo, lo más relevante que conviene rescatar es que a finales de los 90 y principios de milenio existía una propuesta de visión país. Esa visión es la que hoy día El Salvador carece. La semana pasada se realizó el XIII Encuentro Nacional de la Empresa Privada (ENADE) organizado por la Asociación Nacional de la Empresa Privada (ANEP). Durante el encuentro los líderes empresariales solicitaron favorecer la visión de largo plazo. En dicho encuentro la principal cámara empresarial del país hizo entrega a cada uno de los candidatos presidenciales de la propuesta que habría preparado la gremial.

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    Tags: El Salvador, 2014 elections

  • Ciudades de Centroamérica: Entre las Más Peligrosas del Mundo

    February 19, 2013

    by Julio Rank Wright

    El Consejo Ciudadano para la Seguridad Pública y la Justicia Penal, organización civil radicada en México, dio a conocer recientemente los resultados de su investigación “Las 50 Ciudades más Peligrosas del Mundo." El estudio calcula el promedio de homicidios entre la población total de cada ciudad, y persigue un fin mucho más que académico. De acuerdo con el Consejo Ciudadano, “lo que perseguimos es contribuir al reclamo que los diferentes pueblos del mundo hacen a sus gobernantes para que cumplan con su obligación de proteger los derechos de los individuos a la vida, la propiedad y la libertad.” Los resultados del estudio no deberían sorprendernos. Sin embargo, arrojan indicios de variables que hasta el momento, al menos en Centroamérica, no se daban a conocer.

    Dentro de las 50 ciudades más violentas del mundo figuran 39 ciudades latinoamericanas—sin contar el Caribe. El resto se encuentra en Sudáfrica o Estados Unidos. San Pedro Sula, Honduras ocupa el primer lugar, llevándose el indecoroso reconocimiento como la ciudad más peligrosa del mundo. En cuarto lugar figura Tegucigalpa, Honduras, seguida de Ciudad de Guatemala, en doceavo lugar, y San Salvador en el puesto 44 detrás de ciudades como Baltimore, Nueva Orleans, Oakland y Detroit en los Estados Unidos.

    Pero, ¿de qué sirven los rankings de este tipo? Los centroamericanos conocen de primera mano los retos a la seguridad ciudadana que afrontamos, pero información como ésta aporta lecciones valiosas que no podemos ignorar.

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    Tags: Security, Central America, Gang Violence in Central America

  • El Salvador's Prison System Needs Reform

    December 17, 2012

    by Julio Rank Wright

    Latin America’s prison system is in crisis. Human Rights Watch has called the Latin American penitentiary system “underfunded, overcrowded and often controlled by criminals inside their walls.” In March 2012, a prison fire killed over 350 inmates in Honduras. The same week, a series of prison riots in three Mexican penitentiaries resulted in 48 fatalities. Later in the year, images of black smoke and tanks moving through the streets of Caracas after a prison riot circled the world.

    These tragedies have drawn renewed interest to the growing crisis facing the region’s prison system. Within the context of Central America, the Sistema de Integracion Centroamericano (Central American Integration System—SICA) has listed the improvement, expansion and modernization of the region’s prison system as a strategic objective of the Central American Security Strategy. The Inter-American Development Bank (IDB) has already committed funds to update a diagnostic document detailing the state of the region’s penitentiary system.

     El Salvador is no exception to the hemispheric trend of prison violence and overcrowding. Since the two main rival gangs announced a truce in March 2012, El Salvador has increased its awareness of the conditions and challenges that the penitentiary system faces.  In June 2012, El Salvador’s Dirección de Centros Penales (Directorate of the Penitentiary System) confirmed that the prison system was operating at 317 percent of its capacity.

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    Tags: El Salvador, prison reform

  • El Salvador: May Moderation Win as FMLN and ARENA Prepare for 2014 Election

    October 12, 2012

    by Julio Rank Wright

    El Salvador is facing multiple threats to democracy. High crime, a slow economy and persistent poverty join more modern issues such as urban governance, reduced competitiveness and stagnant productivity. While these challenges disappoint members of the electorate, consistent political bickering is also a turn-off to a base of voters that desperately cries for moderation.

    Political elites, who at times seem trapped in a time warp circa the Cold War, often refer to each other as mata vacas (cow killers) and escuadroneros (death squad members) in direct reference to terms used during the country’s civil war.

    Political moderation in El Salvador doesn’t have a strong track record; whenever emerging figures have embraced it, regardless of party, their political careers are cut short.

    For instance, in 2003 Evelyn Jacir de Lovo ran for mayor of San Salvador on behalf of the Alianza Republicana Nacionalista (Nationalist Republican Alliance—ARENA) party. Jacir de Lovo had served as education minister under the administration of former President Francisco Flores (1999-2004) and had been historically close to Catholic groups working with refugees in the 1980s. Her platform emphasized the need to bring ARENA from the Right to a more centrist position. She failed.

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    Tags: ARENA, El Salvador, El Salvador 2014 election

  • El Salvador: Hacia una nueva relación con México

    August 20, 2012

    by Julio Rank Wright

    Brasil está de moda en El Salvador y con justa razón. Su ascenso a la palestra mundial como una de las potencias económicas del futuro han convertido a este país en un cooperante apetecible para las pequeñas economías centroamericanas. El Salvador no ha sido la excepción. La euforia por cortejar a Brasil puede llegar a tener réditos, pero pretender sustituir a México con Brasil es un error. Brasil es interesante pero México es estratégico.

    La crisis de la seguridad ciudadana en México obligó al presidente Felipe Calderón a enfocarse en asuntos de interés nacional. Una guerra contra las drogas sin un fin a la vista, aunado a una agenda de política exterior históricamente complicada con Estados Unidos lo distrajo de la posibilidad de incrementar su cooperación con los países como El Salvador. Colombia y Brasil han ido llenando el vacío que México dejó. El próximo cambio de gobierno en México puede representar una nueva oportunidad para los países centroamericanos, siempre y cuando se reconozca el valor estratégico de una relación bilateral o regional de mayor trascendencia. México es el país miembro del G-20 más próximo a Centroamérica,  representa la tercera fuente de inversión extranjera directa para El Salvador y el octavo lugar de destino de sus exportaciones. Ambos mercados comparten un idioma en común y las vías de interconexión marítima y terrestre ofrecen la oportunidad de incrementar el flujo comercial de manera sustancial. México es el destino de un pírrico 2 por ciento de las  exportaciones de El Salvador y 9 por ciento de sus importaciones, por lo que queda claro que hay espacio para mejorar la balanza comercial.

    La segunda oportunidad para ambos países está en el tema de seguridad ciudadana. Ciertamente México y los países del triángulo norte de Centroamérica se encuentran bajo el acecho del crimen organizado y la violencia. Sin embargo, también es cierto que en una república federal como México existen múltiples modelos exitosos de prevención del crimen y atención a víctimas. La recuperación de ciudades como Tijuana, Chihuahua y hasta Ciudad Juárez pudiera estar más apegada a las realidades centroamericanas que las favelas de Rio de Janeiro. Una no excluye a la otra, pero bajo una concepción estratégica el énfasis debe estar sobre la primera. La gran incógnita actual en México es cómo abordará el tema de la seguridad ciudadana su presidente electo, Enrique Peña Nieto quien a la fecha solo ha dado declaraciones generales sobre su estrategia. Sea cual sea el rumbo que Peña Nieto concrete en su gestión, lo cierto es que su diálogo con Estados Unidos sobre temas como la venta de armas e inmigración tiene más peso si cuenta con el apoyo del bloque de países centroamericanos.

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    Tags: El Salvador, Mexico, Centroamerica

  • Legislative Blunders and Expectations in El Salvador

    May 9, 2012

    by Julio Rank Wright

    El Salvador has undergone various political events in the past couple of months. Political drama and institutional bickering have been present in daily news. For one, the legislative and municipal elections that took place this past March were fair and clean, while the same cannot be said about other countries in the region—namely Nicaragua. The outcome of El Salvador’s election results was bleak for the ruling Frente Farabundo Martí para la Liberación Nacional (Farabundo Martí Liberation Front, or FMLN) party; FMLN’s largest loss was in the country’s most populous and important municipalities.

    Second, the main opposition party, Alianza Republicana Nacionalista (Nationalist Republican Alliance, or ARENA), simply recuperated what they had historically obtained in legislative elections before the defection of 12 of their deputies in 2009. ARENA’s main win was in taking the larger, emblematic municipalities from the FMLN which are also founding shareholders of Alba Petroleos, the gasoline-importing Venezuelan joint venture with the FMLN. With these results the citizens of El Salvador confirm the country’s preference for the two larger parties.

    Changes in electoral legislation allowing for independent candidates proved useless: the most voted independent candidate only obtained a little over 1,000 votes. El Salvador’s strong political party system has allowed, for the most part, defining medium-term policy agendas and a certain degree of accountability toward voters. This is unlike Guatemala, where political parties come and go—creating a real problem for the democratic process.

    Unfortunately, the outgoing legislature made some nefarious decisions prior to their term coming to an end on April 30. The most troubling decision was made regarding the anticipated election of Supreme Court magistrates and specifically some magistrates in the Constitutional Tribunal. In essence, the previous President of the Supreme Court—who also heads the Constitutional Tribunal—was removed from his office by the legislature before his term was over. The reason behind the shuffle presumably responded to some decisions that the previous Tribunal had made regarding electoral reform and political parties. Civil society organizations denounced the decision to no avail.

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    Tags: El Salvador, Rule of Law, Supreme Court, Democratic Governance

  • Legislative Elections in El Salvador: Possible Scenarios and Implications

    February 13, 2012

    by Julio Rank Wright

    El Salvador is heading toward another important electoral event within the next month. On March 11 Salvadorans will cast their votes to elect 262 mayors and 84 deputies to the Legislative Assembly. The results, especially for the legislative election, will shape the remaining two years of the Funes presidency.

    The latest polls show a strong political opposition led by the conservative Alianza Republicana Nacionalista, ARENA, with higher voter preference over Funes’ governing, left of center, Frente Farabundo Marti para la Liberacion Nacional, FMLN. President Mauricio Funes still maintains high approval ratings however it seems like his apparent likeability among voters isn’t translating into potential votes for his party. Some argue that this may be the result of Funes (and the FMLN) maintaining a complex relationship filled with public disagreements on some issues and coincidences on others.

    If the polls remain the same for the next month the big looser may be the orthodox leadership of the FMLN. Pressure has been mounting on the traditional, hard line leadership of the FMLN, from their base to break away completely from Funes. These militants perceive Funes as too much to the right and not pushing for radical reform. However, if ARENA does well and the FMLN doesn’t perform as expected this would leave President Funes in an awkward position as he would effectively become a “presidente sin partido” (president with no party). Should this scenario occur Funes would most certainly look for refuge in one of the smaller political parties and face a difficult two years characterized by attacks from both the left and right of the political spectrum.

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    Tags: El Salvador, Mauricio Funes, Legislative Elections

  • Los Generales y la Seguridad Pública en Centroamérica

    November 30, 2011

    by Julio Rank Wright

     

    Por primera vez en 26 años de incipiente democracia, llega un militar a la presidencia de Guatemala. La oferta política del General Otto Pérez Molina se enfocó en una mano dura hacia la delincuencia y narcotráfico. Curiosamente los estratos sociales y étnicos que sufrieron la mayor cantidad de abusos de derechos humanos durante el conflicto armado por parte del Ejército se decantaron por el General.

    El mismo día el General Omar Halleslevens fue electo vice-presidente de la Republica de Nicaragua como compañero de fórmula del Presidente Daniel Ortega. Halleslevens habría sido instrumental en modernizar y profesionalizar las Fuerzas Armadas de Nicaragua después del conflicto armado.

    Apenas unas semanas antes de que ambos militares en retiro fueran electos el General Romeo Vásquez Velásquez, ex jefe castrense de Honduras durante la crisis política del vecino país en el 2009, se menciona como candidato a la presidencia hondureña. De lograr llegar a la silla presidencial sería el primer militar en hacerlo desde 1982.

    ¿Qué valoración se debe hacer a lo que pareciera una tendencia en la región? Está claro que hay algunas diferencias obvias entre los tres casos. Por ejemplo, en Guatemala Pérez Molina fue electo bajo un proceso de elecciones libres, justas y democráticas mientras que en Nicaragua el proceso electoral estuvo plagado de irregularidades, ilegalidades e incoherencias. Y en el tercero de los casos Vásquez Velásquez aun ni siquiera entra en la contienda electoral formalmente.

    ¿Debemos interpretar estos hechos como  un síntoma o es una consecuencia de la situación de inseguridad en la región? 

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    Tags: Central America, Guatemala, Otto Perez Molina

  • Pobreza en El Salvador: Izquierdas y Derechas

    August 24, 2011

    by Julio Rank Wright

    La superación de la pobreza no es cuestión de izquierdas o derechas, es cuestión de voluntad. No comparto con quienes vociferan que en el mundo hay una gran conspiración de los ricos para explotar a los pobres. Tampoco me identifico con quienes sugieren que a las izquierdas les conviene mantener niveles de pobreza altos como caldo de cultivo para la sobrevivencia de sus postulados ideológicos. La pobreza en El Salvador es una realidad.

    La Dirección de Estadísticas y Censos de El Salvador (DIGESTYC) publicó recientemente los resultados de la Encuesta de Hogares de Propósitos Múltiples (EHPM) para el 2010. La EHPM arroja datos importantes que se supone deben orientar las políticas públicas, no sólo del gobierno de turno, sino de toda la clase política. ¿Qué nos dicen los últimos resultados? Primero, el 12.6 por ciento de los salvadoreños viven en pobreza extrema, es decir con un ingreso menor a $45.12, lo equivalente al costo de la canasta básica alimentaria. Segundo, el 25.3 por ciento de la población salvadoreña vive en condiciones de pobreza relativa, es decir hogares sin la capacidad de cubrir el equivalente a dos canastas básicas alimentarias. En síntesis, el nivel de pobreza general en El Salvador es del 36.5 por ciento. Los niveles más bajos ocurrieron en el 2006 y pues obviamente los efectos de la crisis financiera mundial del 2008 incrementaron de nuevo los niveles de pobreza.

    ¿Qué sentido tiene enumerar cifras que seguramente sabremos estimar? Leídas fríamente quizás sugieran que El Salvador es otro país más, que a pesar de haber logrado importantes avances democráticos y de desarrollo, seguirá destinado a la pobreza. Sin embargo, hay una lección más importante que se puede derivar de las cifras y su evolución con el tiempo: para poder superar la pobreza es necesario primero trascender la disputa entre  izquierdas y derechas.

    Es urgente encontrar puntos de coincidencia en políticas públicas específicas para reducir los niveles de pobreza. Las diferentes fuerzas vivas del país deben reconocer abiertamente que existen dos amenazas claras para la sostenibilidad democrática del país, y la región: la inseguridad ciudadana, incluyendo crimen organizado y la pobreza. En un escenario ideal no debería de existir retórica ideológica de izquierda y derecha al afrontar realidades que ponen en jaque la viabilidad nacional. La combinación de liderazgos anclados en el pasado, un aparato estatal lento e ineficaz y la ausencia de una visión compartida del futuro entre la clase política, sociedad civil y sector privado nos mantienen en medio de una batalla ideológica.

    El contexto electoral es la oportunidad perfecta para que los partidos políticos logren acercar posiciones, sin temor, en temas de trascendencia nacional. En pleno siglo veintiuno hay temas que no deberían ser víctimas de la polarización: acceso a servicios básicos, educación, salud, política energética, competitividad nacional, institucionalidad democrática y prevención de la violencia, entre otros.

    La reacción de la sociedad civil salvadoreña ante la crisis de choque de poderes entre los órganos legislativo y judicial unos meses atrás fue ejemplar. Sin embargo, así como se reaccionó apasionadamente ante un decreto legislativo, es preciso reaccionar más enérgicamente contra la pobreza que roba vidas y aplasta sueños.

    Julio Rank Wright is contributing blogger to AQ Online. He is from San Salvador, El Salvador, but temporarily living in Washington DC.

    Tags: El Salvador, poverty, political system

  • Funes Announces New Security Plan in El Salvador

    June 6, 2011

    by Julio Rank Wright

    El Salvador President Mauricio Funes started his third year in office last week with a series of policy announcements primarily dealing with citizen security.

    The proposed security policies would first institute compulsory military service for 5,000 at-risk youth between the ages of 14 and 16. These young men and women will be recruited if they reside in high-risk areas prone to gang violence as a deterrent and preventive measure but also as a mechanism for rehabilitation. The caveat is that these youth wouldn’t be trained in weapons use and military tactics. Instead, they would be exposed to military discipline and trained in civil protection measures at times of natural disaster. Recruited men and women would be paid for their service and would later constitute a sort of civil protection reserve—not a bad idea in a country frequently exposed to natural disasters. Other new security measures include the creation of a special committee composed of high-level security cabinet members that would closely follow-up on investigations of serious criminal investigations along with the addition of 1,000 new police officers.

    How effective will these new policies be in a context of what seems like a spiraling plague of crime? This has yet to be seen. However, what’s true is that the compulsory military recruitment initiative is the first and perhaps most radical policy initiative made in the region since the Mano Dura programs in Guatemala, El Salvador and Honduras in the late 1990s and 2000s. Boosting the police force may seem like more of the same, but some experts suggest that increased levels of crime are a result of a lack of state presence. The presence of the police force, at the very least, represents state control of currently gang-ridden territories.

    The next obvious question is how soon these measures will be taken. First, Funes has to overcome some legal limitations to the youth military service initiative, and reforms to the Military Career Law must go through the legislative assembly. Some government officials are already criticizing the measure, including the Human Rights Ombudsman, the National Institute for Children and Adolescents and a juvenile judge.

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    Tags: El Salvador, Mauricio Funes, Crime and Security

  • El Salvador’s Urgent Need for Foreign Direct Investment

    May 12, 2011

    by Julio Rank Wright

    El Salvador is the country with the least foreign direct investment (FDI) in Latin America according to a report released last week by the United Nations Economic Commission for Latin America and the Caribbean (ECLAC). The country experienced a 79 percent decline in investment compared to the previous year, with total investment amounting to a meager $89 million.

    As the report was being quoted in local media outlets an avalanche of political opportunism ensued. For one, members of the private sector—citing recent rifts between the judicial and legislative branches over some controversial decisions related to electoral reform—cited judicial security as the source of lagging investment. Alternatively, President Funes blamed the private sector for not investing in El Salvador. This criticism was reinforced in the report’s analysis, which noted that Salvadoran businesses were the largest investors in Central America with a capital outflow greater than those of their regional competitors.

    The ghosts of political instability and public insecurity in a country with endemic homicide rates resonated widely. But while we become entrenched in politically charged bouts, we fail to evaluate information for what it is.

    Why is El Salvador posting such low numbers? Part of it is due to changes in the formal accounting principles used to aggregate foreign direct investment, according to ECLAC. Then they cite “endogenous factors like citizen insecurity, increasing operation costs of foreign businesses and the erosion of certain incentives associated to special sectors.”

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    Tags: El Salvador, United Nations Economic Commission for Latin America and the Caribbean, Foreign Direct Investment

  • Obama’s Message to El Salvador

    March 23, 2011

    by Julio Rank Wright

    El Salvador was the last stop in what probably seemed an eternal five days to President Obama. Amid increasing domestic pressure regarding the intervention in Libya, Obama had to reduce an already short stay (although just by a few hours) in San Salvador.

    President Funes, hoping the U.S. President would stay longer, jokingly said: “It is a pity because if you had stayed a little bit longer we could have invited you to get to see the beaches of our country that are one of the best in the region.”

    The coincidence of Obama’s trip and the Libyan intervention unfortunately downplayed the importance of what could have been an even more historic visit. Before the trip, analysts, scholars and civil society engaged in Latin American issues speculated as to whether Obama’s trip represented a new realignment of U.S.-Latin American relations. The accuracy of that hypothesis is yet to be tested.

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    Tags: El Salvador, Security, Obama, Immigration reform

  • Obama in El Salvador: Delivering Hope

    March 17, 2011

    by Julio Rank Wright

    When President Obama lands in El Salvador on March 22 he will be facing the most challenging visit of his three-country trip to Latin America. Obama will have already met two consolidated, more mature, democratic states with clear commercial strategic value to U.S. interests.

    Chile has trade agreements with over 60 countries and has been able to steer clear of the polarizing ideological discourse of the 1980s. Brazil, clearly a global and regional player, represents one of the top-10 trade partners of the United States. The mere size of the Brazilian economy puts it in a category of its own. And then, there’s El Salvador, the smallest country in continental America with intimate historic and demographic ties to the United States.  Historically, the U.S. was actively involved during the civil war that occurred at the height of the Cold War, and demographically, Salvadorans represent the sixth-largest immigrant group in the United Statess. So why does El Salvador represent the most challenging visit to Obama?

    First, the political climate in El Salvador is highly polarized with remnants and outbursts of outdated Cold War rhetoric being made periodically by important political actors. This should obligate President Obama to adjust his discourse to convey an unequivocal message that political stability grounded on democratic principles is pivotal in poverty reduction, foreign direct investment and economic growth. A compelling argument revolving around democracy consolidation will resonate in a region where fragile democratic institutions abound; especially when it’s made from a nation that has arguably advanced most on this matter in Central America. Furthermore, positioning poverty reduction as a strategic objective for the Western Hemisphere as well as highlighting the role of public-private partnerships will be an idea best delivered in El Salvador.

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    Tags: El Salvador, Barack Obama

  • La Urbanización de El Salvador

    March 2, 2011

    by Julio Rank Wright

    Dentro de 25 años El Salvador tiene una alta probabilidad de convertirse en el centro urbano más grande e importante desde la Ciudad de México hasta Bogotá.  Es más, El Salvador está encaminado a convertirse en un país casi exclusivamente urbano. Este posible escenario debe preocupar a estadistas, sociedad civil, gremiales empresariales, ambientalistas y académicos. Es preciso que se inicien deliberaciones serias acompañadas de políticas públicas ininterrumpidas por vaivenes políticos sobre asuntos tan críticos y elementales como: ¿qué agua vamos a beber? ¿Qué y de qué vamos a comer? ¿Cómo nos vamos a movilizar dentro del sistema de ciudades? ¿Cómo nos vamos a entender, comunicar y gobernar? ¿Cómo nos vamos a relacionar con el mundo y con nuestros vecinos?

    En Latinoamérica pensar en proyecciones de políticas p

    úblicas a 20 años plazo sucede raramente. La cultura política de deliberar en torno a ciclos electorales sumado a un estilo latino de ponderar el ahora más que el mañana debido a las altas presiones e incertidumbres sociales y económicas nos impiden construir escenarios más allá del quinquenio. Los países que han logrado aplicar mecanismos de planificación sustentados en criterios y valores comunes generalmente han sobresalido, el caso de políticas macroeconómicas y fiscales de Chile se nos viene a la mente.

    El Salvador no es la excepción. Salvo el esfuerzo de Plan de Nación y la Comisión Nacional de Desarrollo, ahora desmantelada sin razón, no encontramos con mecanismos institucionalizados dedicados exclusivamente a pensar en el futuro del país y los potenciales problemas y oportunidades que se nos avecinan. Lejos de ver esta realidad como una queja más en el legajo de llantos y lamentos debemos de verlo como una necesidad urgente.

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    Tags: El Salvador

  • La Generación Bicentenario

    November 24, 2010

    by Julio Rank Wright

    La primera semana de Noviembre se llevó a cabo el 11º Foro de Biarritz, espacio donde altas autoridades políticas, académicas y económicas de Europa y Latinoamérica discuten los retos y oportunidades para reconfigurar una nueva relación comercial, cultural y política entre ambas regiones. El Foro pudiese haberse parecido a los diez anteriores sin embargo la visión del Presidente del Foro y Ex Presidente de Colombia, Ernesto Samper, de brindarle un espacio a un grupo de jóvenes latinoamericanos para plantear los retos del futuro abrió paso al nacimiento del Grupo Generación Bicentenario.

    Algunos extractos del documento que se produjo se comparten a continuación por el profundo clivaje generacional que representan y la tremenda fuerza y deseo de transformaciones políticas, económicas y sociales que propone la Generación del Ahora:

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    Tags: Youth

  • La Confianza en el Ahora

    October 12, 2010

    by Julio Rank Wright

    La erosión de la confianza en una sociedad significa la apertura de una caja de Pandora con consecuencias desastrosas. El pegamento que cohesiona a una sociedad es la confianza mutua que pudiese existir entre los niveles de interacciones que un determinado individuo pueda tener.

    Es decir, yo debo tener confianza en mi familia, vecinos, conciudadanos, representantes políticos, burócratas, instituciones del Estado y gobernantes de turno para convivir con el mínimo sentimiento de esperanza que las cosas mejoraran para mí y los míos. Queda claro que los niveles de confianza varían entre actores. Por ejemplo, falta de confianza en el rumbo de un país por parte del sector privado nacional e internacional puede tener efectos adversos para el crecimiento económico. Así mismo, falta de confianza entre el pueblo y sus representantes políticos puede generar una espiral de ausentismo electoral o apatía en el sistema político de una nación. Esos tipos de confianza son bastante claros y fáciles de comprender.

    Sin embargo, existe la confianza intra poderes facticos que puede y debe ser prioridad para el futuro de nuestras naciones. Esta confianza va mas allá de un simple relevo generacional, implica soltar las riendas a las nuevas generaciones sin ataduras. ¿A que me refiero? La clases políticas y empresariales tradicionales urgen de una repentina realización de que sin confianza expresa y concreta hacia sus relevos generacionales las sociedades pueden ser víctimas de dogmas e ideas ancladas en el pasado.

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  • Where is Salvadoran Civil Society?

    September 22, 2010

    by Julio Rank Wright

    The past few weeks have been tough on El Salvador and Central America. The tragic discovery of 72 murdered immigrants in the state of Tamaulipas, Mexico, generated widespread commotion given the fact that most were Salvadoran, Guatemalan and Honduran citizens. The news—beyond moving society due to the cruel and sadistic nature of the crimes—became an ironic reminder for most young Central Americans who constantly flee their nations to escape increased violence and lack of economic opportunities.

    Aggressive calls have been made by government officials and the alleged survivor of the massacre not to travel through Mexico due to increased violence and harassment toward immigrants. However, after the mourning of the deceased, everyone seems to have turned the page and recognize that these are no longer just isolated initiatives.

    El Salvador’s President Funes just came back from a meeting with Mexican President Felipe Calderón where they first agreed on establishing a high-level working group on security and justice led by high-level political officials. Pessimism aside, the initiative will likely fail to deliver systematic changes in immigrant security. We all know that the situation in Mexico is complex, to say the least.

    A second highly publicized incident came with the three-day suspension of virtually all economic activity in El Salvador due to a massive public transportation system halt. Beginning September 9, a generalized threat from maras led Transportistas to go a 72-hour closure of services that brought the country to a complete stand still. The threat was accompanied by the murder of several transportation workers and the burning of some buses. The government called for prudence and calm while deploying 2,000 additional armed forces personnel to patrol the streets and accompany what few buses did work.

    In the midst of these two events, but particularly the second one, observers would expect an energetic outcry from civil society. However, aside from an estimate of economic loses made by the main business associations, civil society and the public in general had a very weak response to an ineffective public safety and crime stopping policy.

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    Tags: Felipe Calderon, Mauricio Funes

  • Cell phones, Extortions and Regulation

    June 30, 2010

    by Julio Rank Wright

    El Salvador is a nation with more cell phones than inhabitants. In fact, according to the Superintendencia General de Electricidad y Telecomunicaciones, there are 7,445,736 mobile telephone lines for a country of 5.74 million people. Of these mobile connections, 6,286,967 are pay-as-you-go and only 663,736 are based on a fixed payment contract.

    These numbers speak for themselves. As can be reported from almost any other developing nation it’s difficult not to encounter someone with a cell phone even in the most remote regions of the country. The penetration of mobile telecommunications has brought incalculable benefits to the economy. This is especially for small and micro enterprises that can monitor prices and sell their goods by contacting suppliers and wholesalers. A cell phone, could be argued, has given them a sense of formality since now they can be contacted more easily.

    However, there´s been an unforeseen consequence of cell phone penetration in El Salvador and presumably other developing nations: the use of cell phones to commit criminal acts, specifically extortions.

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    Tags: El Salvador, Security, Crime, Cell phones

  • Lo que Agatha se llevo

    June 8, 2010

    by Julio Rank Wright

    Centroamérica es muy propensa a desastres naturales, muy pero muy propensa. Como si no fuera poco con la pobreza, incipiente institucionalidad y frágil democracia cada cierto tiempo uno o varios de los países del Istmo se ven afrontando algún desastre natural: huracanes, tormentas tropicales, terremotos, deslaves, erupciones volcánicas, etc.

    La más reciente es el paso de la Tormenta Agatha que dejó incalculable daño material en infraestructura, cultivos perdidos y pérdida de vida humana. Mas allá de las necesidades, de todos conocidas, que existen de impulsar políticas de gestión y mitigación del riesgo, sistemas de alerta temprana y capacidad de respuesta institucional; todos temas que se discuten con alguna frecuencia en este prestigioso medio en esta ocasión consideré compartir una historia que se repite todos los años en cualquiera de nuestros países latinoamericanos.

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    Tags: Tormenta Agatha

  • Crime and Democracy in Central America

    April 21, 2010

    by Julio Rank Wright

    Government officials in El Salvador and Guatemala speculate that there are approximately 15,000 gang members in each country. Meanwhile police officials attribute the majority of homicides, extortions and kidnappings to these groups, which are mainly comprised of young males between 13 and 26 years of age.

    This means that mara (a regional term for gangs) membership is low when looking at overall youth demographics; in El Salvador, for example, there are over 1 million young men and women. Most young people are either going to school or working, not engaging in criminal activity. But there’s a flipside: these countries represent ample breeding ground for mara recruitment.

    These 15,000 gang members also represent a complex problem. How is it possible that so few individuals have entire countries on their knees? Why haven’t governments and civil society been able to retaliate with police force and effective crime prevention programs? And certainly, how are judicial systems maintaining the interest of the majority and not that of young criminals?

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    Tags: Julio Rank Wright, El Salvador Gangs, Gang Violence in Central America


 
 

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